La nueva revolución de los drones

La nueva revolución de los drones

October 28, 2020

De repente, los beneficios de mantener a las personas en tierra y enviar aviones no tripulados en alto se han vuelto obvios para muchas más empresas. Cómo COVID-19 ayudó a la industria de los drones a tomar vuelo.

Antes de que llegara el COVID-19, San Diego Gas & Electric envió técnicos en helicópteros para tender líneas eléctricas entre torres. El proceso requirió evacuar alrededor de 24 casas durante un par de días. Pero el brote redujo esa práctica, ya que no había forma de sacar a las personas de sus hogares de manera segura durante un período prolongado durante una pandemia.

Ahora, la empresa de servicios públicos ha adoptado los drones Matrice 300 de DJI para estas operaciones de tendido de líneas, y nadie tiene que evacuar. Su experiencia en el paso de métodos manuales a técnicas automatizadas impulsadas por drones se está equiparando cada vez más en las industrias de agricultura, infraestructura, construcción, seguridad pública y energía a medida que persiste la pandemia, dice Cynthia Huang, directora de desarrollo comercial del gigante de drones DJI. (Más conocido por sus drones de consumo, el fabricante chino también es el jugador dominante en el mercado comercial, donde compite con empresas como Skydio, Inspired Flight, Flyability, Yuneec y Autel).

Las empresas de todas esas industrias no tienen más remedio que mantener la confiabilidad de sistemas vastos y complejos, incluso mientras se enfrentan a los problemas de salud y seguridad que les impone el coronavirus. Los drones les ofrecen la capacidad de realizar una recopilación de datos altamente eficiente, incluida la toma de videos y fotos y el uso de inteligencia artificial para realizar análisis a bordo.

Entre 2018 y 2019, la flota de drones comerciales estadounidenses creció un 39%, según datos compilados por el analista de la industria de drones David Benowitz, una cifra que suena bien hasta que te das cuenta de que el crecimiento un año antes había sido superior al 140%. Pero las demandas logísticas de la pandemia han revitalizado hasta cierto punto la industria, especialmente dentro de las filas de empresas que ya habían estado experimentando con los dispositivos.

COVID-19 “ha obligado a las organizaciones que ya tienen programas de drones a tomarlos más en serio, ya que se convierte en una forma importante en la que pueden operar”, dice Benowitz. “Los drones se han convertido en una herramienta fundamental para seguir trabajando en estos tiempos difíciles”.

Del caos, una solución

En los caóticos primeros meses de la pandemia, hubo poca claridad sobre cómo las grandes empresas podrían realizar operaciones esenciales como inspecciones, dada la falta de una comprensión amplia de cómo trabajar bajo pautas de distanciamiento social y otras nuevas restricciones. Pero a partir de mayo, recuerda Huang, las cosas se estabilizaron cuando las organizaciones industriales comenzaron a desarrollar procedimientos sobre cómo mantener seguros a los empleados mientras realizaban un trabajo vital. En muchos casos, dice, eso significó recurrir a las operaciones con drones como alternativa.

Una cosa que sucedió fue que a fines de la primavera, las personas que habían estado ejecutando pequeños programas experimentales de drones dentro de grandes empresas comenzaron a ser bombardeadas con solicitudes de ayuda de otros departamentos. “Tuvieron que empezar a buscar cómo dar forma a las mejores prácticas”, dice Huang. Empresas como esa “pudieron hacer ese cambio [hacia un uso más amplio de drones] más rápidamente”.

Ella señala a Ameren, una empresa de servicios públicos que atiende a millones de clientes en Missouri e Illinois, que tenía un programa de drones existente que a menudo se utilizaba solo cuando otros métodos, como el uso de helicópteros o las inspecciones de gran tripulación, no eran factibles para uno razón u otra. Sin embargo, una vez que apareció COVID-19, las unidades de negocios de Ameren se han acercado al equipo de drones como su opción principal. “Puedes enviar un piloto de drones”, dice Huang, “y salir y capturar datos [vitales]”.

Otro ejemplo es el de una empresa de servicios públicos de Fortune 100 con unos 10 millones de clientes en la costa este. En el pasado, cuando necesitaba inspeccionar una de sus torres de enfriamiento, tenía que planificar un proyecto de 3 a 4 semanas con un equipo de 15 personas y la construcción de andamios costosos. Mantener la infraestructura energética en funcionamiento es una tarea esencial, pero durante una pandemia, no es posible enviar grandes equipos para realizar proyectos de inspección en persona. Usando drones DJI, ahora completa sus inspecciones en solo cinco días y con solo dos miembros de la tripulación, todo mientras cumple con los estrictos requisitos de distanciamiento social.

A medida que han proliferado casos de uso como este, muchas empresas que no los usaban anteriormente han comenzado a ver el valor de incorporar programas de drones. Esas organizaciones comenzaron a llegar a sus pares de la industria que ya habían demostrado el valor de los drones en un intento por aprender qué funcionaba y qué no, dice Huang.

Y una cosa ha quedado clara: las empresas que se especializan en ofrecer capacidades comerciales de drones están prosperando. DroneDeploy, que ofrece mapeo basado en drones para empresas, informó un aumento interanual del 130% en su negocio de abril y dijo que tuvo su mejor mes para vuelos en mayo.

Otro beneficiario del impacto de COVID-19 en el uso de drones comerciales ha sido DroneBase, que proporciona pilotos profesionales a empresas que necesitan operaciones con drones. En febrero y marzo, dice Benowitz, el negocio de DroneBase creció un 30%. Y las cosas solo han mejorado para la empresa desde entonces. “Ciertamente hemos tenido un récord mes tras mes durante la primavera y el verano, [y] 2020 será nuestro mejor año como empresa”, dice el CEO de DroneBase, Dan Burton. “Me imagino que casi duplicaremos el negocio este año”.

Mientras tanto, COVID-19 también ha beneficiado las operaciones de drones comerciales en empresas más allá de la infraestructura. Burton dice que DroneBase ha estado ayudando a los ajustadores de seguros a manejar las secuelas de desastres naturales, como tornados e incendios forestales, permitiéndoles realizar inspecciones visuales aéreas de las propiedades dañadas. Y eso, a su vez, es una gran ayuda para acelerar los pagos a las familias desplazadas. Los drones incluso están encontrando un uso en tareas como limpiar el estadio Mercedes-Benz de los Atlanta Falcons.

Otro ejemplo de las formas en que los drones han sido beneficiosos para las empresas, dice Benowitz, es el aumento significativo de la era de la pandemia en la entrega de paquetes basados ​​en drones por parte de empresas como Wing, Amazon y Flytrex, propiedad de Alphabet. Walmart lanzó recientemente un programa piloto de entrega de drones que llevará las pruebas de Covid-19 a los hogares dentro de un radio de una milla de su tienda en North Las Vegas.

Lo que está menos claro es lo que sucede después de que termina la pandemia. ¿Volverán las industrias que han adoptado drones a operaciones más tradicionales o seguirán utilizando la tecnología más nueva?

Benowitz cree que la respuesta está en los ahorros de costos significativos que brindan los drones. Él dice que muchas empresas, particularmente en la industria del petróleo y el gas, que vieron muchos despidos relacionados con COVID-19, reconocerán que la eficiencia que ofrecen los drones no es algo a lo que dar la espalda solo porque es posible volver a métodos más antiguos. . “Una vez que las empresas comiencen a depender más de los drones”, dice, “no volverán”.

(Fuentes: Fast Company News, CNN Business y National Public Radio)